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“艾普斯龙”揭开了怎样的帷幕?
2013年09月21日   审核人:

来源:解放军报 作者:■蒋 丰 时间:2013-09-18 05:12:36

一注烈焰,火箭升空。9月14日下午2时,日本新一代太空运载火箭“艾普斯龙”从鹿儿岛县肝付町的内之浦宇宙空间观测所点火升空,约1小时后,其所搭载的太空望远镜“SPRINT-A”与火箭分离,成功进入了预定轨道。火箭升空后,火箭研发小组组长、宇宙航空研究开发机构教授森田泰弘手持火箭模型说:“(此次发射)揭开了新时代的帷幕。”

的确,这是日本近12年来首次发射新型火箭,它不仅证明了日本的太空技术能力,也承载着日本人太多的希望,用日本首相安倍晋三的话说“期待能为实现经济增长助一臂之力。”既然“‘艾普斯龙’火箭揭开了新帷幕”,那么,揭开这层帷幕后,人们究竟能够看到什么呢?

首先,“艾普斯龙”的升空让世人看到了日本对航天技术的渴望。日本在上世纪50年代末就具备了火箭发射能力。1970年2月,日本第一颗人造卫星进入太空。日本因此成为世界上第四个实现上天梦想的国家。但随后,日本的航天火箭研发却经历了一段漫长而坎坷的历程。1991年一台研制中的发动机发生爆炸,一名工程师死亡。1994年8月日本H-2火箭进行第2次发射时,火箭发动机出现故障。1998年2月H-2火箭进行第6次飞行时,第二级提前关机,致使其搭载的卫星未进入预定轨道而报废。最严重的事故发生在1999年11月,一支H-2运载火箭升空80秒后爆炸。本次“艾普斯龙”火箭也曾遭遇两次发射失败。然而,失败并未使日本的火箭研发人员丧失信心,他们始终没有放弃研发拥有自主技术的新型火箭。

其次,“艾普斯龙”的成功发射,反映出日本参与世界范围太空商业发射的决心和手段。二战后,日本的航空航天技术受到严格限制,根本不可能像美国那样,由国家出巨资发展火箭。虽然日本后来自主开发的H2-A和H2-B运载火箭从技术性能方面来说都不错,但是,接近一次100亿日元的发射成本令其根本无法与其他航天大国进行竞争。

近年来,日本开始转变发展思路。看到许多中小发展中国家渴望拥有自己的卫星,但无法支付高昂的发射费用,日本就在继续完善大型火箭技术的同时,将小型化火箭和卫星设定为一个发展目标。这次发射的“艾普斯龙”火箭的独特之处,在于通过人工智能可自动完成发射前的检查工作,组装所需时间也仅需约一周,为原来的六分之一。加之通过网络连接设备,可灵活地利用两台电脑进行移动操控,大大节省了参与准备及发射工作所需的人力成本,发射费用压缩到了30亿日元(约合3000万美元)。凭借这些技术和成本优势,日本试图从由美欧中俄主导的全球商业发射市场抢到一块蛋糕。

最后,此次日本对“艾普斯龙”火箭发射的重视程度,也让人们嗅出日本政府谋求“造弹射星,发展军武”的味道。近些年,日本开始大力扩充军备,除了陆海空自卫队,日本政府还积极效仿美国,打算组建“太空军”。2011年,日本民主党政府在内阁设立了“宇宙战略室”,将太空开发定位为日本再生的“新领域”,还要推进侦测弹道导弹发射的预警卫星的研究工作,这些都需要强大而先进的火箭技术做支撑。特别需要警惕的是,“艾普斯龙”火箭采用固体燃料,这使其与弹道导弹在技术上只隔了一层薄纸。固体燃料火箭的最大优势就是可以随时待命发射,且可以长期储存,这些优势实际上是作为军事用途的导弹,尤其是携带核武器的洲际导弹更需要的,也正是安倍政府积极寻求先发制人、发展打击敌方基地的能力所需要的。可见,发射“艾普斯龙”日本既是为了叩开航天时代的大门,也是在为将来开发机动式洲际弹道导弹而投石问路。

作为世界科技大国,日本曾经有过不少令人心动的发明与创新。但是,现如今日本政府日益显现出来的扩张野心,不得不让世人对这个国家的航天技术飞跃保持一份警惕。

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